Stasiun Luar Angkasa Terbang Melalui Tampilan Cahaya Utara yang Spektakuler dalam Video Astronot

Aurora terlihat dari stasiun luar angkasa.

Ini masih dari video yang diambil oleh astronot di Stasiun Luar Angkasa Internasional pada awal 2012 menunjukkan pertunjukan aurora yang brilian menari di atas Bumi. (Kredit gambar: NASA)



Jika Anda pernah terpesona melihat cahaya utara menari-nari di atas kepala, bayangkan bagaimana rasanya terbang menembusnya.

Astronot di Stasiun Luar Angkasa Internasional tidak perlu membayangkan. Mereka telah melewati beberapa badai geomagnetik yang kuat baru-baru ini, melihat dari dekat aurora, yang juga dikenal sebagai cahaya utara dan selatan, dan menangkap pertunjukan cahaya langit dalam video baru yang mempesona.





'Kita benar-benar bisa terbang ke aurora,' kata astronot NASA Don Pettit, seorang insinyur penerbangan untuk Ekspedisi 30 lab yang mengorbit saat ini. 'Ini seperti diciutkan dan dimasukkan ke dalam tanda neon.'

Salah satu pengalaman seperti itu terjadi pada Januari lalu, ketika serangkaian badai matahari menunjukkan cahaya intens yang dipicu Pettit yang dikatakan akan membakar ingatannya selama bertahun-tahun yang akan datang. Dia dan krunya berseri-seri video tampilan aurora luar angkasa yang spektakuler kembali ke Bumi untuk dinikmati semua orang.



'Aurora bisa dilihat [secerah] lampu kota di Bumi di bawah, dan bahkan di terminator siang-malam dari terbit dan terbenamnya matahari,' kata Pettit. 'Itu sangat menakjubkan.'

Aurora terjadi ketika partikel bermuatan yang dikeluarkan dari matahari menghantam atmosfer bumi. Partikel-partikel ini biasanya dipandu di sepanjang garis medan magnet Bumi ke daerah kutub, itulah sebabnya pengamat langit di lintang yang lebih tinggi lebih sering melihatnya daripada orang-orang di daerah beriklim sedang.



Tapi badai matahari besar yang disebut coronal mass ejections dapat membuat aurora terlihat di petak luas planet ini. Lontaran massa korona dapat dipicu selama badai matahari paling intens dan meledakkan awan besar plasma surya ke luar angkasa dengan kecepatan 3 juta mph (5 juta kph) atau lebih.

Jika awan ini ditujukan ke Bumi, mereka dapat menimbulkan potensi ancaman bagi kru stasiun, serta mengganggu sinyal GPS, komunikasi radio, dan jaringan listrik — dan tampilan aurora yang sangat besar. [ Foto: Cahaya Utara Februari 2012 ]

Pettit dan astronot lain di laboratorium yang mengorbit telah merekam pertunjukan cahaya ini di video, merekam aurora yang berkisar dari merah dan hijau hingga banyak warna ungu. Warna sesuai dengan transisi kuantum yang berbeda dalam atom oksigen dan nitrogen yang tereksitasi.

'Aurora merah mencapai ketinggian kita 400 kilometer [240 mil] di atas Bumi,' kata Pettit. 'Kadang-kadang Anda merasa dapat menjangkau dan menyentuh mereka.'

'Emisi hijau, di sisi lain, cenderung tetap di bawah stasiun luar angkasa,' tambahnya. 'Kami terbang tepat di atas mereka.'

Mungkin tampak aneh melihat aurora di bawah kaki, tetapi tidak seaneh melihat ke bawah dan melihat meteor, menurut Pettit.

'Kadang-kadang kita melihat meteor terbakar di atmosfer di bawah, dan ini memang terlihat aneh,' katanya. 'Kamu seharusnya mencari meteor, bukan ke bawah.'

Pettit dan rekan-rekannya harus memiliki lebih banyak kesempatan untuk melihat — dan terbang melalui — aurora yang spektakuler. Aktivitas matahari meningkat dan berkurang dalam siklus 11 tahun, dan para ilmuwan berpikir bahwa siklus saat ini, yang dikenal sebagai Siklus Matahari 24, akan mencapai puncaknya pada tahun 2013.

Ikuti SPACE.com untuk berita sains dan eksplorasi ruang angkasa terbaru di Twitter @Spacedotcom dan terus Facebook .