Kunjungan ke 'Armageddon Asteroid' Dapat Menyelamatkan Bumi Masa Depan dari Dampak

Asteroid Bennu

Kesan seniman tentang asteroid Bennu, target misi pengembalian sampel OSIRIS-REx NASA. (Kredit gambar: Pusat Penerbangan Luar Angkasa Goddard NASA, Greenbelt, Maryland)



CAPE CANAVERAL, Fla. — Misi pengembalian sampel asteroid yang diluncurkan ke luar angkasa kemarin (8 September) dapat membantu melindungi Bumi dari dampak yang mengancam kehidupan di masa depan oleh batuan luar angkasa jahat.

Target misi OSIRIS-REx adalah asteroid yang dikenal sebagai Bennu, yang mengelilingi matahari tepat di dalam orbit Mars (kadang-kadang melintasi jalur orbit Bumi). Meskipun Bennu tidak mungkin bertabrakan dengan planet ini, memahami komposisinya dapat membantu para ilmuwan mencari cara untuk membelokkan benda-benda berbatu lainnya yang mungkin berada di jalur kilat dengan Bumi.





'Saya pikir itulah alasan kami memiliki misi seperti OSIRIS-REx - untuk pergi keluar dan melihat apa yang sebenarnya kami ketahui tentang asteroid,' Lindley Johnson, direktur Kantor Koordinasi Pertahanan Planet NASA, mengatakan pada konferensi pers Rabu (7 September). . [ Misi NASA ke Asteroid Bennu: Cakupan Lengkap OSIRIS-REx ]

Membela Bumi

Setelah matahari terbentuk, sisa debu dan batu mengelilingi bintang yang baru lahir dalam sebuah piringan. Bahan itu hancur bersama, membangun embrio planet. Beberapa puing-puing dilemparkan ke planet-planet muda, sementara beberapa material dibuang dari tata surya selamanya. Seiring waktu, hujan yang berapi-api melambat karena populasi debu dan batu berkurang.



Saat kehidupan berevolusi di Bumi, potongan-potongan puing yang tersisa kadang-kadang jatuh — terkadang, memusnahkan spesies tanaman dan hewan. Sementara sebagian besar batu terbesar telah bertabrakan dengan planet atau telah meninggalkan tata surya, bahan sisa yang cukup tetap membumbui planet kita.

'Lebih dari seratus ton material jatuh ke Bumi setiap hari,' kata Johnson.



Sebagian besar adalah debu, tetapi kadang-kadang, bongkahan batu padat jatuh ke tanah (meteorit). Meteorit itu bisa berupa bongkahan yang pecah dari asteroid, tetapi juga bisa berupa puing-puing yang pernah menjadi bagian dari planet atau bulan dan tertiup angin pada tabrakan awal. Misalnya, Bumi tertutup meteorit yang pernah menjadi bagian dari bulan dan Mars — tempat-tempat yang dapat dipelajari manusia dari dekat dengan berbagai wahana, penjelajah, dan (dalam kasus bulan) misi manusia.

Tapi asteroid lebih menantang. Sampel Bennu yang ingin dikembalikan oleh para ilmuwan dalam misi OSIRIS-REx akan membantu para ilmuwan lebih memahami komposisi asteroid dan puing-puing ruang angkasa lainnya jika mereka terbukti mengancam.

Ukuran asteroid Bennu, yang lebarnya 1.614 kaki (492 meter), dibandingkan dengan Empire State Building dan Menara Eiffel dalam gambar NASA ini.

Ukuran asteroid Bennu, yang lebarnya 1.614 kaki (492 meter), dibandingkan dengan Empire State Building dan Menara Eiffel dalam gambar NASA ini.(Kredit gambar: NASA)

Selama misi OSIRIS-REx, para ilmuwan juga akan mempelajari bagaimana matahari mempengaruhi jalur orbit benda-benda kecil berbatu. Saat sinar matahari menyerang asteroid yang berputar, panas yang memancar memberikan dorongan kecil yang dapat mengubah orbit batu — sebuah proses yang dikenal sebagai efek Yarkovsky.

'Kita tidak bisa hanya menentukan ke mana asteroid akan pergi hanya dengan dinamika orbital,' kata Alex Young, seorang ilmuwan heliofisika di Pusat Penerbangan Luar Angkasa Goddard NASA di Greenbelt, Maryland. 'Kita harus memperhitungkan efek Yarkovsky ini.'

Mengamati bagaimana matahari sedikit mengarahkan Bennu akan membantu para ilmuwan untuk meningkatkan model asteroid lain mereka dan potensinya untuk berdampak pada Bumi.

Di atas semua itu, memandu OSIRIS-REx ke orbit di sekitar Bennu akan membantu NASA mempelajari lebih lanjut tentang memanipulasi pesawat ruang angkasa di sekitar benda-benda kecil.

'NASA menjadi sangat terampil pergi ke Mars, Saturnus, melalui sistem multibody,' kata Kepala Ilmuwan NASA Ellen Stofan. Tetapi objek yang lebih kecil berbeda, dan manuver OSIRIS-REx adalah langkah menuju pendaratan manusia di asteroid dan bulan Mars, katanya.

Pergeseran orbit

NASA mengirim penyelidikan ke asteroid Bennu untuk mengumpulkan sampel dari batuan luar angkasa dan mengembalikannya ke Bumi. Lihat bagaimana NASA

NASA mengirim penyelidikan ke asteroid Bennu untuk mengumpulkan sampel dari batuan luar angkasa dan mengembalikannya ke Bumi. Lihat bagaimana misi OSIRIS-REx NASA untuk mengumpulkan sampel asteroid 1999 RQ36 akan terjadi di infografis Space.com ini .(Kredit gambar: Karl Tate/SPACE.com)

Puing-puing dari tata surya awal masih mengapung di antara planet-planet. Sementara sebagian besar objek terbesar telah diidentifikasi, NASA memperkirakan hanya setengah dari batu seukuran Bennu yang telah terlihat.

'Kita harus menemukan mereka terlebih dahulu sebelum kita dapat melakukan apa pun tentang mereka,' kata Johnson.

Untuk itu, peneliti pertahanan planet beralih ke NASA BARU , misi teleskop yang dirancang ulang untuk mengidentifikasi objek dekat Bumi. Instrumen telah membantu para ilmuwan untuk membangun katalog batuan di dekat planet ini, beberapa melewati lebih dekat dari satelit.

Pengamatan bukan satu-satunya alat untuk pertahanan planet. Dalam kemitraan dengan Badan Antariksa Eropa, NASA sedang mengerjakan Uji Pengalihan Asteroid Ganda (DART). Kedua lembaga berencana untuk mengirim pesawat ruang angkasa untuk bertemu dengan asteroid dan bulannya. Dengan sengaja menabrak moonlet kecil, DART akan mengubah arahnya dengan 'sepersekian persen' menurut NASA . Misi tersebut akan menguji kemampuan badan antariksa untuk membelokkan asteroid bertahun-tahun sebelum bertabrakan dengan Bumi.

Johnson menggambarkan DART sebagai 'penabrak kinetik yang akan berdampak pada bulan Didymos, yang kami sebut Didymoon.'

Proyek lain yang akan datang adalah berencana untuk membawa sampel asteroid seukuran batu ke bulan, di mana astronot dapat mengambil sampel untuk dibawa kembali ke Bumi. Setelah melakukan perjalanan ke asteroid dan memilih sebongkah untuk dibawa pulang, Asteroid Redirect Mission (ARM) akan mencoba mengubah jalur asteroid dengan menggunakan massanya sebagai apa yang disebut Johnson sebagai 'tali tarik alami'.

'Gravitasi akan menarik asteroid dari orbit alaminya,' katanya.

Bumi Menyebabkan Gempa Asteroid

Tentu saja, NASA tidak memiliki misi yang siap untuk menangkis bahaya yang datang. Johnson mengatakan kepada Space.com bahwa akan memakan waktu antara lima hingga 10 tahun untuk meluncurkan misi yang secara efektif akan menangkis ancaman tertentu.

Asteroid yang mengancam bumi tidak produktif di tata surya. Johnson mengatakan bahwa dampak serius yang mungkin layak dibelokkan hanya terjadi sekitar sekali setiap beberapa abad.

'Ini bukan sesuatu yang saya khawatirkan secara teratur,' katanya.

Namun bukan berarti kita harus berpuas diri.

'Karena kita tidak tahu semua yang ada di luar sana, itu adalah sesuatu yang bisa terjadi hampir setiap hari,' katanya.

Dia menyarankan bahwa cara terbaik untuk mencegah bencana adalah dengan meningkatkan kemampuan untuk mengidentifikasi objek yang berpotensi berbahaya. Semakin cepat benda-benda besar dan berbahaya diidentifikasi, semakin banyak waktu manusia di Bumi harus mengambil langkah-langkah yang diperlukan.

'Kita perlu meningkatkan kemampuan kita untuk mendeteksi dan menemukannya lebih jauh di luar angkasa sehingga kita punya waktu untuk bersiap,' katanya.

Ikuti Nola Taylor Redd di Twitter @NolaTRedd dan Google+ . Ikuti kami di @Spacedotcom , Facebook atau Google+ . Awalnya diterbitkan pada Space.com .